Si quieren ganar la Liga de Campeones, tienen que derrotar a los oncenos mexicanos Cruz Azul, y luego en la final al Atlante o al Santos Laguna

Por Osman Pérez Méndez / operez@elnuevodia.com
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Los Islanders de Puerto Rico se preparan como para cualquier otro juego de cara a su próximo compromiso, aunque están conscientes de que es mucho más que eso, son las semifinales de la Liga de Campeones de la Concacaf, y la euforia es visible en cada miembro del equipo.

Aparte de tres equipos mexicanos, la ‘Tropa Naranja’ es el único otro sobreviviente en el más importante torneo de la región. Atlante, Santos Laguna y Cruz Azul son los otros que conforman el grupo de los cuatro mejores de la Concacaf.

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El próximo reto de los naranjas será el Cruz Azul.

“Son un gran equipo, es otro gran desafío”, dijo Colin Clarke, dirigente de los Islanders, mientras sus pupilos desarrollaban una exigente rutina de ejercicios sobre la grama del Juan Ramón Loubriel bayamonés.

“Pero ellos (Cruz Azul) son los que tienen la presión”, añadió el ‘General’ Clarke. “Nosotros enfrentaremos el partido con la misma mentalidad que hasta ahora”.

La quimera de llegar al mundial de clubes parece ahora más posible, toda vez que los Islanders sacaron del camino en los cuartos de final al equipo que mejor había jugado en la fase de grupos, el multicampeón hondureño CD Maratón.

Pero Clarke no se apresura.

“Bueno, primero empecemos aquí, hay que ganar aquí (en el Loubriel, el martes 17 de marzo) ya después veremos que sucede. Allá en México tendremos que lidiar con la altura. Pero primero pensamos en el juego de aquí. Somos uno de cuatro equipos que puede lograrlo”.

El equipo ha pasado de ser el ‘Patito Feo’ o ‘Cenicienta’ del torneo para convertirse en la gran sorpresa.

“Es bueno que el equipo reciba el mérito por todo lo que ha logrado. Nos hemos ganado el respeto de los demás”, dijo el norirlandés. “Estamos haciendo historia, y me gustaría ver el estadio lleno para compartir esto con los fanáticos”.

Reclamo a los fanáticos

El portero Bill Gaudette, uno de los héroes de la hazaña de la ‘Tropa Naranja’, asegura que “la clave de nuestro éxito está en la unión del equipo, en que somos verdaderamente un equipo, dentro y fuera de la cancha”.

“Cruz Azul es grande, pero nosotros queremos seguir, no nos sentimos que esto se acaba aquí, vamos por más. Ha sido mucho trabajo, de todo el equipo”, dijo Gaudette. Estamos conscientes que podemos llegar al campeonato, pero tenemos que ir paso a paso”.

“Nuestra meta inmediata es el juego aquí, y queremos que la gente venga. La gente habla de cuan bueno es nuestro público, jugamos mejor cuando ellos están aquí y nos apoyan, pero ahora los necesitamos más que nunca. Les lanzo el reto de que llenemos este estadio para que Cruz Azul sienta lo difícil que es jugar aquí“, dijo.

El éxito de los Islanders ha trascendido incluso la zona de Concacaf. Pero con eso ha llegado también la responsabilidad.

“Gracias a Dios nos ha salido todo bien, con trabajo y con humildad”, dijo Danny Ojeda. “Ahora todo el mundo te reconoce. Ahora vas a un mall y la gente te conoce, los nenes te admiran. Hay que ser modelo, ya no se puede andar al garete”.

“La gente está viendo el trabajo fuerte de nosotros y nos está respetando”, añadió Ojeda. “Y aquí en Puerto Rico es difícil que nos ganen. En ese arco, donde están los fans atrás, eso tiene algo especial. Por eso queremos que la gente venga y nos apoye”.

“No tenemos mucha historia, pero hemos demostrado que los partidos se ganan en la cancha y no con habladurías”, dijo Ojeda, haciendo notar que en su natal Santa Marta (Colombia) ha surgido todo un club de simpatizantes de la ‘Tropa Naranja’.

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Edwin Jusino
Director Ejecutivo de FutbolBoricua.net. Actualmente estudiante de Historia de las Américas en programa combinado Maestría/PhD de la Universidad Interamericana de Puerto Rico, Recinto Metropolitano. Lleva más de una década cubriendo el fútbol de Puerto Rico. Actualmente está trabajando su disertación doctoral sobre el pasado presidente de la FPF, el Dr. Roberto Monroig. Hincha del Club Atlético de Madrid y de la Selección Nacional de Fútbol de Puerto Rico. Puede contactarle via twitter o Instagram en @erjusinoa