Derrotan a los Railhawks en los últimos segundos para ganar el partido inaugural de la NASL
 

Jay Needham marcó el gol decisivo luego del minuto 90. (Archivo / El Nuevo Día)
Por Alberto C. Medina Gil / ENDI
Los Islanders de Puerto Rico comenzaron exitosamente el sábado su defensa del campeonato en la segunda división del fútbol estadounidense al derrotar, 2-1 a los Railhawks de Carolina del Norte en el partido inaugural de la nueva North American Soccer League (NASL).

Un gol Jay Needham en el tiempo adicional definió el choque escenificado en el Wakemed Soccer Park de los perdedores. Con el triunfo, los Islanders comenzaron la campaña 2011 como terminaron la del 2010, cuando derrotaron a esos mismos Railhawks en la serie final para alzarse con el cetro de la United Soccer League en la quejugaban ambos clubes.

A pesar de jugar en Carolina del Norte, la Tropa Naranja se sintió como en su casa, pues las fuertes lluvias que azotaron el campo y provocaron un retraso de casi dos horas dejaron la cancha en condiciones similares a las que el onceno acostumbra enfrentar en el estadio Juan Ramón Loubriel de Bayamón.

Con Osei Telesford dominando el mediocampo, los Islanders no tardaron en montar su acostumbrado ataque veloz y agresivo y lograr varias buenas oportunidades de anotar. Una de las mejores le perteneció a Hansen, que a los 18 minutos pateó un tiro libre desde justo fuera del área que le dio a la pared defensiva de Carolina del Norte.

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En el minuto 32, Hansen no desperdició su segundo chance. Un saque lateral de Jay Needham cruzó frente a la meta sin que los Railhawks pudieran despejarla y un tiro bloqueado de Richard Martínez le cayó en los pies a Hansen, quien coló el balón en la esquina de la portería.

Mientras tanto, el ataque de los estadounidenses lució inefectivo y desorganizado durante gran parte de la primera mitad; no fue hasta los últimos minutos de ésta que amenazaron seriamente al portero naranja, Ray Burse.

Los Railhawks salieron a tratar de aprovechar ese moméntum al inicio del segundo tiempo, cuando también reapareció una lluvia torrencial que no amainó por el resto del partido. Los locales consiguieron un tiro libre y uno de esquina en los primeros minutos pero no encontraron el fondo de la malla. Entonces, a los 57, el mediocampista Johnny Steele derribó fuertemente con el pie derecho al defensa naranja Scott Jones y recibió tarjeta roja.

Irónicamente, Carolina del Norte presentó un ataque más refinado y preciso con diez hombres que el que habían presentado con once. La defensa de los Islanders apretó en los momentos indicados y Puerto Rico logró contener, sobre todo, al peligroso atacante brasileño Pablo Campos, pero en el minuto 85, cuando la victoria parecía estar asegurada, el delantero Etienne Barbara recibió falta en el área tras unos lindos movimientos y cobró con éxito el penal para empatar la contienda.

Ya luego de los 90 minutos los Islanders intentaron agresivamente recuperar la ventaja y retaron en un par de ocasiones al guardameta Brad Knighton. Finalmente, a segundos de que los árbitros pitaran el fin del tiempo regular, la Tropa Naranja aprovechó un tiro de esquina que Knighton, evidentemente, casi no pudo ver a causa de la lluvia y la neblina para anotar el gol del triunfo en los pies de Needham.

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