Los Islanders eliminaron en la ronda preliminar al Toronto FC, también club de la MLS, para avanzar a la fase grupal. Arriba, el capitán de la Tropa Naranja, Noah Delgado (der.). (Primera Hora / Archivo / José L. Cruz Candelaria)

martes, 18 de agosto de 2009
Esteban Pagán Rivera / Primera Hora

Otro capítulo en la historia internacional de los Islanders de Puerto Rico se abrirá esta noche en Ohio.

La Tropa Naranja inaugura hoy la fase grupal de la Liga de Campeones de la Concacaf, cuando visite al campeón defensor de la Major League Soccer, el Crew de Columbus, a las 8:00 de la noche.

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A pesar de superar exitosamente esta fase el año pasado, los Islanders tendrán las manos llenas en el llamado Grupo de la Muerte, que también incluye al Saprissa de Costa Rica y al Cruz Azul de México.

Y, esta noche, el reto no será menos complicado, ya que se enfrentan a un club que ocupa el primer lugar de la MLS, y tiene una racha de 20 partidos seguidos sin perder en casa. Incluso, sólo tiene una derrota en los últimos 18 partidos en general.

“No tienen debilidades, son un buen equipo. Han construido su éxito en trabajar duro y son muy fuertes en la defensa. Son un equipo sólido en todos los aspectos, y por eso han tenido tanto éxito esta temporada”, expresó ayer vía telefónica el director técnico de los Islanders, Colin Clarke.

Por tal razón, el técnico subrayó que la primera parte del partido será esencial si los Islanders desean sacar un buen resultado del Crew Stadium. “Los primeros 20 minutos son de vital importancia, (Columbus) va a salir a jugar muy duro, ésa es su fórmula. Tenemos que asegurarnos que no les permitamos algo que puedan construir sobre ello, así que va a ser un buen reto”, explicó.

Por su parte, el capitán Noah Delgado identificó una similitud entre los Islanders y el club estadounidense. “No sé sobre sus debilidades, pero sí son muy buenos a balón parado. Pero nosotros también, así que las jugadas a balón parado jugarán un papel importante mañana (hoy)”, aseguró Delgado.

El Crew cuenta en sus filas con el argentino Guillermo Barros Schelotto, actual Jugador Más Valioso de la MLS. Sin embargo, Barros Schelotto se perdió cuatro partidos en línea por lesión, antes de jugar los últimos minutos del choque el pasado sábado ante el FC Dallas.

Además, los Islanders enfrentaron al Crew en la pretemporada, y se llevaron una victoria, 2-0. Sin embargo, la situación esta noche será bien distinta.

“La pretemporada es muy distinto, fue bueno verlos y jugar contra ellos. Pero mañana va a ser distinto, están adentrados en su temporada y tienen mucha confianza”, dijo Clarke.

Por otro lado, Clarke reveló que la Concacaf negó la reconsideración pedida para poder usar al recién adquirido defensa boricua Marco Vélez en el torneo. Vélez fue convocado por el Toronto FC en la ronda preliminar, pero no vio acción. “Es frustrante, pero tenemos que seguir adelante”, concluyó el técnico naranja con cierto tono de resignación.

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